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「タイムカプセル」
タイムカプセル(5人)

タイムカプセル ㉛

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マンションの一角に小さな枯れた木が、白い綱で囲われていた。

「あれ?」

カズがマサキの顔を見る。

「あんなに小さかったっけ?」

マサキも首をかしげる。

「俺達が大きくなったからね。」

ショウが言いながら近づいていく。

みんなも木の下に行ってみる。

「うん。でもこれだね。」

ジュンが木を上から下まで丹念に見てうなずく。

「何?これ?……伝説の木…保存会?」

マサキが読み上げると、みんなその立て札の前に集まった。

「保存してくれてるの?竜の木?」

カズがみんなの顔を見回す。

「そうだよ。」

知らない声が後ろから聞こえて、みんな一斉に振り返る。

「この木はね、竜の木って言ってね、伝説の木だから。」

知らない年配の男が竜の木を見上げて立っていた。

「え?竜の木知ってるんですか?」

ジュンがびっくりして尋ねる。

「君達も知ってる?……もしかして…見た?」

みんな一斉にうなずく。

「そうかぁ。見たのか。俺もね、50年前くらいに見たんだよ。

 ここらの子供で運のいい子は見られるんだけど、君達、あんまり知らない顔だな…。」

「あ、俺達、ちょっと離れてるから。見た時も、親が捜しに来て、大騒ぎになって。」

ジュンが笑いながら懐かしそうに話す。

「君達……ひったくり捕まえなかった?」

「はい!……あれも、危ないことするなって怒られて。」

マサキがショウの顔を見る。

「でも、おばあさんには感謝されたよね?」

みんな懐かしそうに笑った。

「そうか、あの時の子供達か…。おじさん、覚えてる?

 あの時、この空き地を教えてあげたんだけど…。

 あの時まで、すっかりこの木のこと忘れてたんだけどね、

 君達をこの木の下で見つけた時、思い出したんだ。

 この子達もきっと見たんだろうなって。

 そう思ったら、この木を残さなくっちゃと思ってね。」

男は竜の木をパンパンと叩いて、また見上げる。

「そうだったんですね。…ありがとうございます。」

ショウが深々と頭を下げた。

みんなもショウに倣った。

「いやいや、俺が残したかっただけだから。近所の悪がき仲間もいたからね。

 この木はいつでも子供の頃に戻してくれる、大事な木だから。」

そう言って、男は手を上げながら、歩いて行ってしまった。



5人は木を見ながら、微笑んだ。

子供の頃の冒険が蘇ってくる。

怒られるのを覚悟で夕暮れを待った、あの時。

カブトムシの大群が大空に上っていくさま。

一瞬見えた、若い頃のこの竜の木。

この木も、あの一瞬、子供の頃に返ったのか。

5人もこの木の前に立てば、こうして子供の頃に戻れる。

「なんか、不思議だね。」

マサキがつぶやく。

「何が?」

ジュンが木から目を離さず、聞き返す。

「ん……、みんなが子供の頃に戻れるなんてさ。」

「おじさん達に感謝だね。」

ショウが笑ってみんなを見る。

「俺らもおじさんだけどね。」

カズが笑って突っ込む。

「タイムカプセルみたいだね……いつでも開けられる。」

サトシがポツリとつぶやく。

「うん。」

ショウはサトシの肩に腕を回し、見つめ合ってニコリとする。

「さすが、芸術家。」

カズが逆側からサトシの腰に腕を回す。

「いいこと言う~。」

マサキが後ろからサトシに抱きつく。

「ほんと、サトシ……好きだよ。」

ジュンがサトシの前に立つと、サトシの顎に手を添える。

「ちょ~~~っ!」

ショウがジュンとサトシの間に立ちはだかると、ジュンの肩に手を掛ける。

「それはこの雰囲気に合わないでしょ?ね?」

「俺の心も子供の頃に返ったんだよ。」

ジュンは笑って逃げていく。

「ほんとに油断も隙もあったもんじゃない!」

ショウが振り返ると、マサキとカズに両側を占領されたサトシが来た道を帰っていく。

「だから、……っんもう!…待って!」

ショウがサトシ達を追いかける。



その光景を、竜の木が優しく見守っている。

いつまでも、子供の頃の気持ちを忘れずに……。

そう言ってるみたいに。




                         END










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