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つなぐ(やま)

風雲 上 - つなぐside story -

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「この辺か?」

「この辺りですな……。」

旅装束の櫻井が周りを見回す。

夕刻の薄暗くなり始めた時分である。

山深い一本道には、人っ子一人いない。

シンと静まり返り、鳥ですら飛び立つ様子がない。

櫻井は、怪訝な表情で藪に視線を送る。

妖しい影が動こうものなら、すぐにわかりそうなものだ。

「本当にこの辺でいいんだろうな?」

「そのはずなんですけどねぇ。

 ここに出る妖は、あの和也殿ですら質が悪いと言っておりましたから、

 狐殿も気を緩めますな。」

「ふん、誰に物を言っている?

 わしは1000年を生きる白狐ぞ?」

「狐殿、先ほどから、言葉遣いが男になっておりますよ。

 それでは妖でなくてもバレてしまいます。」

櫻井は隣に並ぶ美しい娘に笑いかける。

娘の笠に手を掛け、頬に掛かる髪を指で掬い、満足そうにうなずく。

「ふん、言われなくともわかっておるわ。

 ここにはわしら二人しかおらんだろうが。」

「いつ現れるかわからないのですから、用心してくださらないと。」

娘の頬を、悪戯に指先で弄ぶ櫻井に、智が目を剥く。

「く、くすぐったいわ!」

その手を跳ね除け、頬を膨らませると、大股で櫻井の前を歩いていく。

着物の裾避けが開き、白く細い足が櫻井を心配にさせるほど、完璧な変化だ。

「狐殿、お気を付けて。」

「わかっておるわ。いちいち、うるさいのう。

 何度も言わすな。わしは1000年を生きる白狐だ。」

「狐殿が強いのはわかっております。

 ですが……もう精気を吸っておりません。」

櫻井が厳しい表情で智を見つめる。

「それがどうした?精気など吸わなくとも、その辺の妖にわしが殺られると思うか?」

「そうではありませんが……。猿も木から落ちると申しますから。」

「わしを猿だと申すか?」

櫻井は、ふぅと息を吐き、智の肩に手を掛ける。

「いいえ、強く気高く美しい……私の伴侶だと思っておりますよ?」

智の頬が仄かに染まる。

「う、うるさい!お前はそう言うことをさらっと言う!」

「素直に答えただけなんですがねぇ。

 美しいものを美しいと言うのは、至極自然なことではございませんか。」

櫻井が涼し気に笑う。

「ええい、もういい!黙れ。」

怒りながらも、智の顔が赤くなる。

それを隠すように、スタスタと歩いて行く後ろ姿を見て、櫻井がクスッと笑う。

「待ってください。」

「黙って着いて来い!」

櫻井は苦笑いして智の後に続いた。



しばらく歩いたが、西の空に星が輝き出しても、妖が現れる様子がない。

櫻井は首を捻って智を見下す。

「私が一緒にいるのがいけないのでしょうかねぇ?」

智の肩に止まった虫を払い、にこりと笑う。

智は櫻井の視線を避け、笠を目深に被る。

「そうかもしれんな。」

何を怒っているのか、振り返らず答える。

櫻井は、ふむ、と首を傾げ、智の背に向かって小さな声で言う。

「では、少し離れることにしましょうか。

 私はこちらの道を行きます。

 何かありましたら、式を送りますから。」

懐から人型の紙を取り出すと、フッと息を吹きかける。

人型は、ヒラヒラと飛んで、智の背に貼りつく。

「狐殿に何かありましたら、それを使わせてくださいな。」

智は背の人型を見ようと、目いっぱい振り返るが、見える位置にない。

人型を追って、クルクル回る智を見つめ、櫻井が微笑む。

「狐殿は本当に可愛らしいですな。」

「う、うるさいぞ。お前、今日はいつもと違うな。」

「そうでしょうかねぇ?狐殿はいつにも増して可愛らしいですよ。」

「わしの変化が気に入ったか?」

智が、強がって鼻を上げる。

「さて、それはどうでしょう?私はどんな狐殿も気に入っておりますよ?」

櫻井がクスクス笑うと、智は腕を組んで、ふんっと鼻を鳴らす。

「では、後ほど。」

横道に逸れて行く櫻井を見て、智が顔をしかめる。

「わしよりお前の方が危ないだろうが。」

美しい娘の眉間に皺が寄ったことに、気づくこともなく、

櫻井は一人、山の中に入って行く。










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