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つなぐ(やま)

つなぐ 二十三帖

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音と同時に、白い物体が裂け、中から男が飛び出してくる。

「ったく、手間のかかる……。」

男は手を開いたり閉じたり、足を上げて動かしたりして、

自分の体が思う様に動くことを確認する。

男の足に着いている、割れた勾玉がシャラリと揺れる。

「狐殿、封印を解いたのですから、後はお任せしましたよ。」

「ふ……ん、封印は……ちゃんと解けているみたいだな。」

男は首をコキコキと鳴らす。

「封印さえ解ければ、箸を持ち上げる程度のこと。」

男が不敵な笑みを浮かべ、櫻井に向かって視線を送る。

それを見て、櫻井も笑い返す。

「ふざけるなっ!」

二人のやりとりを見ていた牛鬼が、また糸を吐き出す。

男は、一瞬の内に糸から逃げると、牛鬼の頭の上に飛び乗る。

「早いっ!」

思わず二宮が叫ぶ。

男の手が牛鬼の頭に翳され、軽く動かすと、牛鬼の体が痙攣し始める。

「う、うわぁ!」

「お前から手を出したのだ。仕方あるまい。」

牛鬼の体が徐々に小さくなっていく。

「や、やめてくれ~っ!」

「後悔しても遅いわ。」

男は、牛鬼の頭が小さくなり、足場が無くなっていくと、トンと飛び上がる。

空中で舞って飛び降りると、櫻井がほぅと息を漏らす。

「ぅあ~~!助けてくれ~っ!」

見る間に牛鬼の姿は無くなり、牛鬼のいた場所に残ったのは、小さな蜘蛛のみ。

蜘蛛は長い足を使って、フワフワと逃げて行く。

その蜘蛛を、二宮が追いかける。

「よくも帝を!」

「放っておけ。もう何もできぬわ。」

男が二宮を制する。

「しかし、また帝の前に現れては……。」

「心配するな。もう妖力も残っていまい。ただの蜘蛛に過ぎぬ。」

男は蜘蛛に向かって、フッと息を吹きかける。

小さな風が舞い上がり、蜘蛛を乗せてどこかへ連れて行く。

圧倒的な力の差。

これが1000年を生きる白狐の力なのか。

櫻井は男を見つめ、溜め息をつく。

部屋の四隅に貼られた人型の紙が、パラパラと落ちてくる。

「さて、これでわしに用は無かろう。」

男が櫻井の前までやってくる。

「……はい。お約束通り、結界も解除いたしましょう。」

「待て、櫻井!それでは……!」

叫ぶ二宮に、櫻井がゆっくり首を振る。

「心配しないでください。もう、狐殿は人に悪さをしたりしません。」

「そんなことわかるか!妖だぞ?」

「大丈夫ですよ。狐殿は精気を吸う為に人を騙しておりました。

 もう、その必要はないでしょうから。」

櫻井はにっこり笑って男を見つめる。

「お前……。」

「ん……んん……。」

二宮の言葉が終わらぬ内に、帝が顔をしかめ、声を盛らす。

「帝!」

それに気づいた二宮が帝に駆け寄る。

「お体は!?」

「……少し頭が痛いが、大事ない。」

帝はその場に座り直すと、右の頭に軽く手を添える。

「帝!」

二宮が、いろいろな角度から帝の体を確認していく。

「私は……どうしていたのだ?頭がぼぉっとする。」

櫻井は、帝の前に跪き、静かに口を開く。

「帝の……お優しさに妖が憑りついたのでございます。

 そうして、帝の精気を吸い続けておりました。」

「なんと……。」

「帝の体は弱っておいででございます。

 十分に療養を取って、体を御休めくださいませ。

 後ほど、私が薬を調合して参ります。」

「わかった……。疲れやすくなっていたのはそのせいか?」

「はい。体の内が疲れているのでございましょう。

 しばらくは、御政務もほどほどにし、養生することに励んでくださいませ。」

「うむ……そうすることにしよう。」

櫻井はゆっくり頭を下げ、立ち上がる。

「母上の夢も……全て妖の仕業だったのか?」

帝が櫻井を見上げる。

「はい……。」

櫻井は頭を下げ、目を伏せる。

「そうか……。」

帝は二宮の肩を掴み、立ち上がる。

「夢でも良いから……母上に会いたかった……。」

帝の悲しそうな顔に、櫻井がにっこり笑い掛ける。

「藤壺様は、いつでも帝のお側に……。」

櫻井が胸元から人型の紙を取り出すと、それにフッと息を吹きかける。

人型は大きくなり、藤壺の姿に変わっていく。

「母上……!」

「潤……、寂しがる必要はありません。

 わたくしはいつでもあなたと一緒におりますよ。

 そして……あなたにも、きっと愛する人が現れますから……。」

「母上!」

藤壺の体はスッと消え、人型がハラリと落ちる。

帝は、落ちた人型から視線を動かせず、二宮も寂しそうに人型を見つめた。










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