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つなぐ(やま)

つなぐ 十九帖

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「面(おもて)を上げよ。」

櫻井は二宮の背を見ながら、ゆっくり顔を上げる。

初めて来る謁見の間に興味が沸かないわけではないが、御簾の中だけを注視する。

御簾越しに、二藍の袖が、サラッと動く。

初めて目の当たりにする帝である。

いくら櫻井と言えど、緊張せずにはいられない相手だ。

昇殿を許されているのは五位以上の殿上人だけである。

二宮ならともかく、櫻井程度が来られよう場所ではない。

「妖を……連れて参ったというのは本当か。」

「はい。これへ……。」

二宮が櫻井に目配せする。

櫻井も、小さく頭を下げ、座ったまま後ろに下がると、

すぐ後ろで、面白くなさそうに天井を見ている男の隣に並ぶ。

「狐殿……。」

櫻井は、男の背に手を添え、前に出るよう促す。

男は表情を変えることなく、前を向く。

「そちが妖と恐れられる峠の白狐か。」

男は返事せず、ただじっと御簾を見つめる。

「これ、返事をせぬか。」

二宮が小声で男を叱咤する。

「気に入らん。」

男は胡坐の膝に肘を付き、顎を乗せて、ぷいと外に視線を向ける。

「気に入らんとはどういうことだ!?」

二宮が声を上げる。

「わしは、1000年を生きる妖だ。

 たかだか数十年しか生きられぬお前らが、御簾の内とはどういうわけか。

 これがお前らの礼と言うものか?」

「人と妖では違うであろう!」

珍しく二宮の声が鋭い。

せっかく妖を連れて来たのに、帝のご機嫌を損ねるわけにはいかない。

「よい。二宮。これは失礼した。」

帝がそう言うと、スルスルと御簾が上がっていく。

二藍の直衣(のうし)が全て見え、その白い手が扇子をポンと叩く。

帝の頭の少し上で御簾が止まり、慌てて櫻井と二宮が頭を下げる。

「よい。苦しゅうない。」

言われた櫻井と二宮は、おずおずと頭を上げる。

櫻井は息を飲む。

これほど美しい帝がかつていたであろうか。

キリッと上がった太い眉。

力強い目元を飾る睫毛の神々しさ。

濡れたように赤い唇の、なんと艶めかしいことか。

色白の肌に、二藍の直衣がよく映える。

「大変失礼いたしました。余の非礼、お許しいただけるだろうか。」

帝が男に向かって、微かに頭を下げ、目を伏せる。

「帝!」

その姿に二宮が声を荒げる。

帝が誰かに頭を下げるなど、あり得ることではない。

いや、あってはいけない。

二宮がキッと男を睨む。

「まぁ、よいわ。」

そんな二宮の心情を察することもなく、男はそう言い放って、帝に視線を向ける。

「なぜ、わしをここに連れて来た。」

男の目が鋭く光る。

「そち……あ、いや、白狐殿は人の弱みがわかると聞いている。」

「人の弱みだけではないわ。わしには人に見えないものが見える。

 長く生きているからのぉ。」

男はじっと帝を見つめる。

「余の弱みがわかるか?」

「ああ、わかる。」

男がニヤッと笑うと、帝が扇子をぎゅっと握る。

「その姿に化けてみよ。」

二宮はゴクッと唾を飲む。

帝の弱み……それは使い方次第では、国をも揺るがす大きな鍵だ。

「いいのか?弱みがばれてしまうぞ?」

「かまわん。」

帝はキッと口を引き結ぶ。

「わしは知らんぞ。」

男は櫻井に目配せする。

櫻井は座ったまま、印を結ぶ。

「……ノウマクサンマンダ……。」

ブツブツと小さな声で唱えると、男の姿が見る間に変わっていく。

胡坐を掻いていた足は横座りになり、短かった髪は長く伸びる。

「これは……。」

思わず二宮の声が漏れる。

櫻井から借りている質素な着物は、豪華な錦の唐衣に変わり、

先ほどまで鋭く光っていた目は、柔らかいつぶらな瞳へ変化する。

「まさか……。」

二宮は男の姿に目を瞠(みは)る。

櫻井が印を解くと、すっかり女に変わった男が、帝に向かって手を広げる。

「……藤壺様……?」

二宮の顔が帝に向く。

帝は潤んだ瞳で女を見つめ、手にしていた扇子がポトリと落ちる。

「母上……。」

立ち上がり、女に駆け寄る。

女は優し気な笑みをたたえ、帝に向かって小さくうなずく。

帝は引き寄せられるように、女の腕の中に入って行く。

「……母上……。」

女はそっと帝を抱きしめると、背中をゆっくりと撫でる。

「潤……、こんなに大きくなって。」

女の温もりを感じ、帝はその胸に顔を押し付ける。

「会いとう……会いとう……ございました……。」

帝の両手が、ぎゅっと女を抱きしめた。










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