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つなぐ(やま)

つなぐ 七帖

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櫻井は峠近くの茶屋で体を休めていた。

昨晩、狐は現れなかった。

一晩で出会えるとは思っていないが、あまり時間がかかると雅紀が心配する。

櫻井は胸元から人型の紙を取り出し、フッと息を吹きかける。

「今日は帰れないと伝えておくれ。

 雅紀さんが寂しそうなら、少し遊んであげて。」

櫻井がそう言うと、紙がひらひらと舞い上がる。

舞い上がった紙が窓から外へ消えるのを確認し、櫻井がふぅと息をつく。

「さて、今晩は出てくれるかどうか……。」

部屋の窓から外を見渡す。

青い空に、青々とした樹々が眩しい。

今日は最近には珍しく、いい天気だ。

穏やかな風を頬で受けていると、峠の方から子供が走って来る。

「昨日の……?」

櫻井が笑顔を向けると、子供は大きく手を振り、さらに走る。

「これ、そんなに走らなくとも……。」

子供は息せき切って、茶屋に入って来る。

「私に用か?」

櫻井が首を傾げると、階段を上る音が響く。

勢いよく戸を開けたものの、子供は伏し目がちに櫻井を見上げる。

「あ、あの……。」

そう言って、小さな手で、魚の干物と瓜を差し出す。

「母ちゃんが……持って行けって。」

「これは有り難い。」

櫻井はそれを受け取り、にこやかに笑う。

「お母さんに怪我はない?」

「うん……だいじょうぶ。」

子供もにっこり笑う。

「そうか、それはよかった。」

櫻井は子供の足に視線を止め、荷物の中をごそごそし始める。

子供が首を傾げて見ていると、小さな壺を取り出す。

「これは小連翹(しょうれんぎょう)で作った薬だよ。

 本当は生葉の方がいいのだけど、この辺にはなさそうだからね。」

櫻井は子供のふくらはぎを掴むと、その場に座らせる。

子供は黙って、切り傷だらけの足を櫻井の前に差し出す。

「染みるかもしれないけど、すぐに治るから。」

櫻井が薬を子供の足にそっと塗る。

子供の体がビクッと縮こまる。

「ああ、やっぱり染みるかい?」

子供は痛そうな顔をして、小さくうなずく。

「けれど、ひどくなると足が動かなくなってしまうかもしれないからね……。

 そうしたら、お母さんを助けてあげられないだろう?」

子供は大きくうなずく。

「我慢できるね?」

また、力強くうなずく。

「よしよし、いい子だ。」

櫻井が薬を塗り終わると、子供がすっくと立ち上がる。

「どうだい?あまり違和感はないだろう?」

「うん。」

薬を塗ったのが初めてなのか、不思議そうに人差し指を足に伸ばす。

「これ、触ってはいけないよ。薬が取れてしまうからね。」

「う、うん……。」

触ってはいけないと言われると、触りたくなるのが人情だ。

子供は薬を塗ったところが気になってしようがない。

「ははは。気になるか?飯でも食べれば忘れられよう。

 これを、女将さんにお願いして焼いてもらおうか?」

櫻井は、子供が持ってきた干物を持ち上げる。

「でも……。」

子供が遠慮がちに櫻井を見上げる。

「食事は誰かと一緒の方が美味しいからね。

 私が一緒に食べて欲しいのだけど、ダメかい?」

櫻井の笑顔に引きずられるように、子供が首を振る。

「それはよかった。では一緒に下に行こうか。」

櫻井が手を差し出すと、子供も小さな手を重ねる。

柔らかく、櫻井より少し体温の低い子供の手に、櫻井がクスッと笑う。

それに気付いて、子供が顔を上げる。

「手を繋ぐのは気持ちがいいね。

 我が家の雅紀さんは、もう手を繋ぐ歳ではなくなってね。」

子供は不思議そうに櫻井を見つめる。

「温もりと言うのは……気持ちがいいと言うことです。」

櫻井が微笑むと、子供も訳が分からぬまま微笑み返す。

「さぁ、さっさと食べてしまいましょう。

 あまり遅いとお母さんが心配する……。」

二人並んで階段を下りる。

子供は嬉しそうに櫻井の手をギュッと握る。

櫻井もその手をギュッと握り返した。



干物を食べ、満腹になると、子供がうつらうつらし始める。

「ははは。お腹がいっぱいになったら眠くなりましたか?」

櫻井は女将にお礼を言い、子供を抱きあげる。

「彼らにこの時間はまだまだ眠いでしょう……。」

狸や狐は、夜、行動する夜行性だ。

昼動くのは、疲れるに違いない。

櫻井は薄い蒲団を敷いて、その上に子供を下す。

あどけない顔で眠る子供の髪を、微かな風が揺らす。

櫻井も風の吹く方に顔を向ける。

おだやかな風が心地いい。

子供の隣に、ごろんと横になると、子供の柔らかな頬を見ながら、目をつぶる。

心地良い風とおだやかな寝息に、いつしか櫻井の意識も遠のいた。










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