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つなぐ(やま)

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「翔さん!また汚して~!」

雅紀は櫻井の脱いだ着物を両手いっぱいに広げ、大声を上げる。

歳の頃は12、3と言ったところか。

つぶらな瞳が愛くるしい少年は、着物を端から端まで丹念に確認する。

裾に点々と広がる泥の跡は、膝近くにまで着いている。

「人聞きが悪いなぁ、そんなにいつも汚してるわけじゃ……。」

「汚してます!泥汚れ、落とすのどれだけ大変か!」

雅紀の声はさらに大きくなり、頬を膨らまし、櫻井を睨みつける。

「いつも雅紀さんには感謝してます。」

そっと耳に手を当て、やんわり笑みを浮かべる櫻井に、雅紀の声が響き渡る。

「ちゃんと聞いてくださいっ!」

怒った雅紀の頭から、ピンと立った二つの角が顔を出す。

「これこれ、角が出てますよ。」

「角も出ます!翔さんは何度言っても分かってくれないんだから!」

口を尖らす雅紀の頭を、櫻井が優しく撫で擦る。

「それ以上、怒りますな。角が戻らなくなってしまう……。」

櫻井の指が角を撫でると、雅紀の表情が少し和らぐ。

「じゃ……、もう汚さないって約束してください!」

「約束しますよ。もうこんな風には汚しません。」

「その言葉、言挙げ(ことあげ)にしてください。」

雅紀がぴしゃりと言い放つ。

櫻井は眉間に皺を寄せ、眉を上げる。

「そこまでしなくても……。」

「いいえ、翔さんは何度言っても汚してくるんだから、それくらいがちょうどいいんです!」

櫻井は、大きく溜め息をつき、人差し指と中指を立てる。

「もう、着物は汚しません。」

その指を空中で波打たせると、口の側でクルッと回してスッと上げる。

「これで……満足ですか?雅紀さん。」

雅紀は満足そうに頷いて笑顔を向ける。

「はい。満足です。……この間だって、ずいぶん着物が汚れてました……。」

先日、櫻井は着物をボロボロにして帰って来た。

村の者に頼まれ、山の中に潜む妖を退治して来たのだ。

妖は群れで人々を襲い、若い女を攫う土蜘蛛だったため、

櫻井と言えど、一人ではなかなか骨が折れたのだ。

「あれは……。」

言い訳しようとする櫻井の顔を、心配そうに雅紀が見つめる。

「着物を汚してくると不安になります……。

 また一人になるんじゃないかと思って……。」

雅紀は顏を伏せ、着物を握り締める。

「大丈夫です。雅紀さんを一人になどしません。」

「本当?」

櫻井を見上げた雅紀が、汚れた着物から手を離し、櫻井の袖を引っ張る。

櫻井はうなずき、そっと雅紀の角を撫でる。

「だから、角をしまってください。でないと、元に戻らなくなりますよ?」

「……絶対、絶対ですよ?絶対無茶をしないでください!」

「わかりましたから。」

櫻井は角を撫でていた手を雅紀の背中に伸ばす。

トントンと数度叩き、その大きな手を広げて雅紀の背中を撫でる。

雅紀は櫻井に促されるまま、櫻井の腰に抱き着き、顔を埋める。

「翔さんがいなくなったら……。」

じわっと櫻井の腹の辺りに、冷たいものが広がる。

「大丈夫です。私はそんなに弱くない。

 雅紀さんだって知っているでしょう?」

雅紀は大きく頷いて、額を櫻井に擦りつける。

「知ってる……知ってるけど、不安になります。

 翔さんは自分を大事にしないから……。」

「そんなことはありません。私だって自分が可愛い。

 無理なことは致しません。」

雅紀はじっと櫻井の顔を見上げる。

櫻井は、ん?と首を傾げ、片目をつぶり、強気な顔を雅紀に見せる。

「嘘つき……。」

雅紀は櫻井に回した手に、ぎゅっと力を込める。

櫻井はまた、雅紀の背をトンと叩いた。



夕刻になり、空から雲が遠のいて行くと、赤い夕陽が村々を包む。

縁台で空を眺めていた櫻井は、山の頂上付近に光る、一番星を見つめる。

「弱いな……。」

瞬く星は、夕陽のせいか、時折見えなくなるほど光が弱い。

すると、櫻井が見ている逆の方向から、ひらひらと人型の紙が戻って来る。

「早かったね。」

人型の紙が櫻井の前に留まる。

櫻井が手の平を胸の前で広げると、吸い込まれるように紙が落ちて行く。

手の平の上に落ちた紙は、もう動くことはない。

「……夜ですか……、ご苦労様でした。」

櫻井は、手を握り、手首を返す。

ゆっくり手を広げると、フワッと白い煙が立ち上り、

先ほど握られたはずの紙は、跡形もなく、なくなっている。

「明日の夜……ですかな。」

ゆっくりと腕を組み、空を見上げる。

流れる雲を、赤い夕陽が染めている。

その夕陽を追うように、二羽のカラスが黒い影を描く。

「雅紀さんに……怒られないようにしないと……。」

腕を組み直し、小さく息を吐くと、また空を眺めた。










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