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つなぐ(やま)

つなぐ 三帖

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櫻井が着いたのは、それから一刻ほどたった頃だった。

小雨のぱらつく庭を見つめ、二宮が帝の言葉を伝える。

「……峠の妖を捕まえて来いと仰せだ。」

「捕まえるとはどういう意味でございましょうか?」

櫻井の声は穏やかで、驚いている様子はない。

「生かして、帝の前に連れて参れとのことだ。」

二宮は両手で湯呑を持つと、ゆっくり口まで運ぶ。

「それは……簡単ではございません。」

櫻井の表情が動くことはなく、二宮もまた、変わらぬ表情で茶を啜る。

「わかっている。」

熱い茶が、二宮の喉を通ると、ほぅと小さく息が漏れる。

「だからお前を呼んだのだ。」

二宮が茶を啜りながら、櫻井を見る。

「お前なら、なんとかできよう?」

「買いかぶりでございます。」

櫻井はその整った顔を二宮に向ける。

大きな目が、二宮の表情を読み取ろうとする。

「そんなことはあるまい。

 峠の妖は弱みを突くのが上手いと言うが、お前に弱みなどないだろう?」

二宮は静かに笑う。

「私など、弱みだらけでございます。」

「そうか?酒にも女にも金にも執着せぬくせに。」

「そんなことはございません。」

櫻井の、熟れた果実のような唇が、笑い声を立てる。

「私は俗物でございます。」

「ならば、褒美は好きな物を取らせよう。

 金でも女でも、好きなものを。」

「好きなもの……?」

「そうだ。俗物なら……喜んで飛びつくであろう?」

二宮がクスクスと笑う。

櫻井がじっと二宮を見る。

笑いながら、二宮も櫻井を見返す。

「わかりました。その任、お受けいたします。」

櫻井が、軽く頭を下げる。

「ですが……、相手は1000年を生きようと言う化け狐。

 生かして帰ることが不可能な時は……。」

「わかっておる。その時は、いたしかたあるまい。」

二宮は、ふっと庭に目をやる。

宮廷とは違い、二宮の屋敷の庭はごくごく質素だ。

しとしと降る雨を受け、クチナシの葉が揺れる。

「……切り捨てよ。」

「かしこまりました。」

櫻井は深く頭を下げ、そのまま体を後ろにずらす。

「和也殿、先ほどの言葉、お忘れなさいませんよう……。」

「わかっておる。好きなものを褒美に取らせる。

 私に二言はない。」

櫻井はニヤッと笑って、部屋を後にする。

一人、部屋に残された二宮は、湯呑を取り、茶を啜る。

「本当に、食えない男だねぇ、櫻井は。

 ……何を考えているのか……。」

ずずっと茶を啜り、ほぅと小さく息をついた。



部屋を出た櫻井は、袖から小さな紙を取り出す。

ふっと息を吹きかけると、その人型の紙がヒラヒラと宙に舞う。

「雨の中悪いね。行っておいで。」

紙はヒラヒラと舞い上がり、どこかに向かって飛んでいく。

それを見送り、両手を組むと空を見上げ、ぽつりとつぶやく。

「夕には止むか……。」

厚い雲に覆われた空は暗く、夏だと言うのに寒くさえある。

櫻井はブルッと身震いし、二の腕を撫でると、草履に足を入れる。

「峠の狐……」

傘を広げながら、遠く、峠の方に目を向ける。

相対(あいたい)したいと思っていた噂の狐に任が下りた。

噂では、たいそういい声の狐だと言う。

生かして捕まえたいのは櫻井も同じだ。

その狐を従えれば、他の妖も、そうそう悪さはできまい。

手を尽くさずとも小さな憂いはすぐに消えよう。

「何に化けて出てくるか?

 私の弱みとは、いったい何だろうねぇ?」

櫻井は、形の良い白い足を一歩出す。

ぴしゃっと小さく水が跳ねる。

「おっと……、着物を汚しては、雅紀さんに怒られるね?」

裾を払うと、水溜りを避けるように、跳ねる。

三回目に跳ねた時、びちゃっと水溜りに足を突っ込む。

「ああ、いけないねぇ、着物が泥だらけだ。」

櫻井は眉をしかめて足元を覗く。

泥のはねた足は黒い水玉模様になっている。

櫻井は、怒る雅紀を想像して、さらに眉間に皺を寄せる。

「いけませんねぇ、泥だらけでは。」

そう言いながら、瞳は楽しそうに自分の足を見つめる。

跳ねても仕方ないと思ったのか、

ゆっくり水溜りの上を歩き始める。

「けれど、何をしても跳ねるものは跳ねる。」

傘を肩に掛け、空を見ながら家に向かった。










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