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つなぐ(やま)

つなぐ 二帖

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「近頃、方々(ほうぼう)で、妖が出回っていると聞く。」

帝がゆるりと扇子を開く。

「はは。そのようでございます。」

「お前のところで何とかできまいか?」

二宮がゆっくり顔を上げると、帝の顔は御簾越しでも険しく、

その声は、いつもよりやや低い。

「かしこまりました。何とかいたしましょう。」

「ふむ……、お前に任せておけば間違いないとは思うが……。

 特に、峠に出る妖は……なかなかに手ごわいと言う……。」

帝はゆるゆると扇子を仰ぐ。

「峠……でございますか?」

「……相手の弱みを着くのが上手いようじゃ。」

「はぁ……。」

二宮は微かに首を傾げ、言葉の真意を読み取ろうとする。

「女にだらしない者には女の姿で。

 金に目がくらむ者には小判をチラつかせ……。」

帝の扇子が止まる。

「峠の妖は狐と噂でございますから……。」

帝が扇子をピシャリと畳む。

「その化け狐、余の前に連れて参れ。」

「生かして……でございますか?」

「そうだ。生きてここに連れて参れ。」

二宮は息を飲む。

妖退治は退治するだけでも難しい。

それを生かしてとなると……。

「お前なら、できぬこともなかろう?」

二宮も、すぐには言葉が出てこない。

帝の意図はどこにあるのか?

考えを巡らしたが、すぐに良い案が浮かんで来ようはずもない。

二宮が顔を上げる。

考えてもしようがない。

相手は帝だ。

二宮に拒否する権利はない。

「かしこまりました。帝の仰せのように……。」

二宮の声を聞き、ほぅと安堵するように帝が息を漏らす。

「そうか、受けてくれるか。……この件が落着した折りには、

 左大臣の件、考えておこう……。」

御簾越しですら、帝が喜んでいるのがわかる。

「はは、よろしくお願いいたします。」

二宮が頭を下げると、御簾の内の帝が立ち上がる。

スルスルと、衣擦れの音が奥へ消えて行く。

音が聞こえなくなると、二宮はゆっくり顔を上げ、御簾を見つめる。

さて、どうしたものか……。

腕を組み、一頻(ひとしき)り考えるが、何も浮かんではこない。

二宮も立ち上がり、声を上げる。

「これ、誰かおらぬか。」

すぐに、背の高い従者がやってくる。

「こちらに。」

二宮の前に跪き、言葉を待つ。

「すぐに櫻井を呼べ。あやつにしか頼めぬ任がある。」

「はは。」

従者は深く体を沈め、軽い身のこなしで立ち上がる。

「何も言わず、私の前に連れて来い。いいな?」

従者はうなずき、音もなく踵を返す。

二宮はその後ろ姿を見送ると、部屋を出て庭を眺める。

手入れの行き届いた庭に風が流れる。

深い緑と、梅雨の忘れ形見のような紫陽花の青は、夏の暑さを和らげる。

池に漂う錦もまた、疲れた体を癒してくれる。

帝が無理難題を申すは常のことだ。

それを二宮は勘と機転でなんとか切り抜けてきた。

しかし、今回ばかりはそうもいきそうにない。

妖退治だけならいい。

だが、妖を生かしてとなると……。

櫻井でも、できるかどうか……。

二宮は両手を後ろで組んで歩き出す。

なるようにしかなるまい。

ここまで来れたのが奇跡のようなものだ。

左大臣など、恐れ多い……。

そう思ってみても、二宮の野心が疼く。

ここまできたなら、もう少し……。

そう思わずにはいられない。

ならば、櫻井に掛けるしかない。

最近の櫻井は目に見えて成長している。

地相はまだまだだが、占星はなかなか目を瞠るものがある。

だが……あやつの九字は……。

二宮はぶつぶつと呟き、謁見の間から離れる。

櫻井が失敗した時の、次の手を考えておかなければならない。

「何にせよ、面倒この上ないことだけは確か……。」

二宮が深い溜め息をつくと、庭をざざっと強い風が吹く。

「雨が降るかもしれぬな。」

空は一点の曇りのない、清々しいまでの青空。

二宮は目をつぶって空気の匂いを嗅いだ。










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